¿Qué es un ordenador? Conceptos básicos

Monográfico
Guía para la compra de un ordenador
Capítulo 1 - Introducción
Capítulo 2 - Desmontando a las grandes superficies
Capítulo 3 - ¿Qué es un ordenador? Conceptos básicos
Capítulo 4 - Guía Primer Semestre 2013

El mundo de la informática está plagado de tecnicismos, acrónimos y términos difíciles de comprender para un usuario normal. Cuando alguien decide comprarse un ordenador, necesariamente tiene que enfrentarse a buena cantidad de ellos, y entenderlos es fundamental para que no nos den gato por liebre. Probablemente hayas cogido ya algún folleto o alguna oferta de alguna tienda y no has entendido nada de lo que has visto ahí. En este artículo te explicaré de forma sencilla todos los conceptos con los que te puedes enfrentar.

 

Empecemos por lo básico, ¿qué es un ordenador?

Y me contestarás: fácil, es el cacharro que uso para conectarme a feisvuk todos los días y para jugar con la granja. Pero vamos a abusar un poco más de la wikipedia para que nos dé una definición un poco más exacta:

Una computadora o computador (del inglés computer y este del latín computare -calcular), también denominada ordenador (del francés ordinateur, y este del latín ordinator), es una máquina electrónica que recibe y procesa datos para convertirlos en información útil. Una computadora es una colección de circuitos integrados y otros componentes relacionados que puede ejecutar con exactitud, rapidez y de acuerdo a lo indicado por un usuario o automáticamente por otro programa, una gran variedad de secuencias o rutinas de instrucciones que son ordenadas, organizadas y sistematizadas en función a una amplia gama de aplicaciones prácticas y precisamente determinadas, proceso al cual se le ha denominado con el nombre de programación y al que lo realiza se le llama programador.

¿A que no te has enterado de nada? Pues resumiendo, un ordenador es un aparato compuesto por una serie de circuitos, que es capaz de recibir una serie de datos con unas indicaciones sobre qué hacer con ellos,  procesarlos, y obtener un resultado. De esta definición podemos extraer 2 conceptos ampliamente utilizados en informática:

  • Hardware: es la parte física del ordenador, formada por el conjunto de circuitos y dispositivos que nos permiten introducir datos, procesarlos, y que nos muestran el resultado de las operaciones. Ejemplos de hardware son: memoria RAM, disco duro, pantalla, tarjeta gráfica, teclado, ratón…
  • Software: se le conoce como la parte lógica del ordenador, puesto que es algo intangible. Está formada por el conjunto de datos y los programas que se usan para procesarlos.

La pieza más importante de software es el llamado Sistema Operativo. El hardware del ordenador es una cosa tonta: necesita de algo que le diga qué es lo que tiene que hacer. El Sistema Operativo es el programa o conjunto de programas que se encarga de gestionar todos los dispositivos hardware del ordenador, y ponerlos a disposición de las aplicaciones de usuario. Es decir, para que podamos usar un procesador de textos, como por ejemplo Word, necesitamos que algo recoja, por ejemplo, las pulsaciones del teclado y se las envíe. Para que el Word nos muestre un mensaje en pantalla, necesita que algo recoja su orden y se la mande al monitor. Ese algo es el sistema operativo.  El más extendido en entornos domésticos es Windows.

 

Los componentes hardware

Ahora que ya tenemos una idea general de lo que es un ordenador, vamos a ver sus partes y otros conceptos que aparecen en casi todas las fichas técnicas:

 

Procesador

Es la parte más importante del ordenador. Como su propio nombre indica, se encarga de procesar los datos que recibe, según las instrucciones que se le indiquen. Su velocidad se mide en Hercios (Hz), con sus correspondientes múltiplos. El dato que casi siempre se da para medir su potencia son los hercios, a más hercios, más potencia. No obstante, a día de hoy también existen otras características que influyen en su rendimiento. Para entender esto, podemos decir que los hercios miden fuerza bruta, pero hay determinados componentes que consiguen que esa fuerza se aproveche mejor o peor.

Existen dos grandes fabricantes de procesadores: Intel y AMD. Hace años eran competencia directa, pero allá por el año 2006, Intel hizo una enorme inversión en I+D, y consiguió tomar la delantera. Por lo general, los procesadores AMD son más baratos, pero los Intel rinden más en determinadas situaciones.

Recuerda


Los múltiplos del Hercio que se manejan actualmente son:
Kilohercio (KHz) = 1000 Hercios (Hz)
Megahercio (MHz) = 1000 Kilohercios (KHz) = 1000000 Hercios (Hz)
Gigabyte (GHz) = 1000 Megahercios (MHz) = 1000000 Kilohercios (KHz) = 1000000000 Hercios (Hz)

Memoria RAM

La memoria RAM es el lugar donde se almacenan los datos y los programas para que el procesador trabaje con ellos. Cuando estamos trabajando con un programa, como por ejemplo el Word, éste se encuentra en la memoria RAM. El documento con el que trabajamos, se encuentra en la memoria RAM. Todo lo que estemos haciendo en un momento dado, estará en la memoria RAM. Se trata de una memoria muy rápida, que pierde todo lo que tiene almacenado en el momento que apagamos el ordenador. Es decir, para poder mantener la información, necesita alimentación eléctrica.

El tamaño de la memoria RAM se mide en Bytes (B), con todos sus múltiplos. No confundir con Bits (b). No me voy a meter en explicar la diferencia entre esos conceptos, porque sólo pueden convertir esta guía de iniciación en algo engorroso. Quedémonos con que un Byte está compuestos de Bits, y equivale a una letra. Explicándolo de forma muy básica (en la realidad no es exactamente así), un documento que tenga 250 letras, ocupará 250 Bytes en memoria. Cuanta más memoria RAM tengamos, con más información vamos a poder trabajar de forma simultánea.

Recuerda


Los múltiplos del Byte que se manejan actualmente son:
Kilobyte (KB) = 1024 Bytes (B)
Megabyte (MB) = 1024 Kilobytes (KB) = 1048576 Bytes (B)
Gigabyte (GB) = 1024 Megabytes (MB) = 1048576 Kilobytes (KB) = 1073741824 Bytes (B)
Terabyte (TB) = 1024 Gigabytes (GB) = 1048576 Megabytes (MB) = 1073741824 Kilobytes (KB) = 1099511627776 Bytes (B)


El motivo de que se multiplique por 1024, es que el número de bytes siempre se expresa como múltiplo de 2, por motivos de la arquitectura interna de los PCs.
 

Disco duro

Como dijimos antes, la memoria RAM pierde toda la información en el momento que apagamos el ordenador. ¿A que no hace ninguna gracia trabajar sobre un documento durante 5 horas y que se nos marche la luz, teniendo que empezar desde cero? Hace falta algún componente donde podamos guardarla para poder trabajar posteriormente con ella. Ese lugar es el disco duro. Su capacidad también se mide en Bytes (B) con todos sus múltiplos.

¿Y cómo hacen para trabajar el disco duro y la memoria RAM conjuntamente? Es muy sencillo. Partimos de tener el ordenador apagado. El sistema operativo, y todos nuestros programas y datos, se encuentran en el disco duro almacenados. Cuando encendemos, un proceso se encarga de transferir los componentes del sistema operativo a la memoria RAM. De esta forma, tenemos ya acceso a todas las funcionalidades básicas del ordenador. Cuando abrimos un programa, el sistema operativo se encarga de cogerlo del disco duro, y copiarlo en la memoria RAM para que se pueda ejecutar. Cuando abrimos un documento, por ejemplo de Word, es el propio Word el que se encarga de cogerlo del disco duro y llevarlo a la memoria RAM para poder trabajar con él. Supongo que el proceso a la inversa hasta que se apaga el ordenador es fácil de intuir, ¿no? ;)

 

Tarjeta gráfica

La tarjeta gráfica es el componente hardware que se encarga de recoger la información del interior del ordenador, y mandárselo al monitor, para que podamos verla. A día de hoy, hay una serie de tarjetas gráficas con procesadores 3D. Este tipo de tarjetas gráficas, incorporan procesadores que se encargan única y exclusivamente del cálculo de operaciones para el manejo de imágenes en 3 dimensiones, básicamente juegos y aplicaciones de diseño. Estos procesadores, liberan al procesador principal de este tipo de cálculos. Por eso, si vamos a usar el ordenador para jugar, necesitamos que cuente con una tarjeta de este tipo. Normalmente, las tarjetas gráficas que no tienen aceleración 3D, se las denomina integradas, y a las que sí tienen, se las denomina independientes o dedicadas, y tiene que ver con el lugar que ocupa en la jerarquía de los componentes del ordenador.

Existen 2 fabricantes principales de procesadores gráficos: nVidia y AMD (antiguamente conocida como ATI). Siempre se dijo que los procesadores nVidia están más orientados a juegos, y los AMD (ATI) más orientados a procesos de diseño. Aunque en la práctica, con los dos vas a poder realizar cualquier tipo de tarea.

Las tarjetas gráficas independientes disponen de una memoria propia, que utiliza para hacer sus cálculos, y almacenar datos como las texturas de las imágenes.

 

Chipset

Es un concepto un poco difícil de entender, y no voy a profundizar mucho en él. Por si lo lees en algún sitio, basta decir que es un procesador, o conjunto de procesadores, que se encargan de intercomunicar todos los componentes básicos del ordenador: comunica el procesador con la ram, con la tarjeta gráfica, con el disco duro, etc…

 

Placa base

Es una oblea de material sintético con una circuitería electrónica y conectores donde se colocan todos los componentes. A ella va conectada el procesador, la memoria, la tarjeta gráfica (en el caso de que sea independiente, si no, va integrada en la propia placa), el disco duro, y las tarjetas de expansión.

 

Tarjeta de red ethernet (o LAN) y wifi

Las tarjetas de red son componentes que permiten la comunicación entre ordenadores. A día de hoy, es el componente que necesitamos para poder conectar a Internet. Su velocidad se mide en bits por segundo (bps), con sus correspondientes múltiplos.

Existen tarjetas de red denominadas ethernet, o tarjeta de red a secas, que necesitan una conexión de cable. Las tarjetas wifi o inalámbricas, no necesitan cable para la comunicación.

Las tarjetas wifi se pueden dividir en categorías, dependiendo de una serie de estándares que cumplan. La categoría más reciente es la N, y previamente existían las A, B y G. Lo ideal es siempre tener una tarjeta una tarjeta inalámbrica de la categoría más reciente. A veces se especifican varios estándares, así puedes encontrarte una tarjeta wifi que indique B/G/N.

Recuerda


Los múltiplos del Bit que se manejan actualmente son:
Kilobit (Kb) = 1000 Bits (b)
Megabit (Mb) = 1000 Kilobits (Kb) = 1000000 Bits (b)
Gigabit (GB) = 1000 Megabits (Mb) = 1000000 Kilobits (Kb) = 1000000000 Bits (b)
 

Tarjeta de sonido

Es el dispositivo que le permite al ordenador emitir sonidos. No hay mucho más que decir, salvo explicar los números que acompañan muchas veces al nombre de la tarjeta de sonido. Verás 2.0, 2.1, 4.1, 5.1, 7.1… ¿qué quieren decir?

Esos números son el número de canales de salida que tiene la tarjeta. Cada canal corresponde a un altavoz. Cuando el segundo dígito es 1, además especifica que es capaz de manejar un subwoofer. Un subwoofer es un altavoz específico para la emisión de sonidos graves. 2 canales se usan para emitir sonido estéreo. Si tenemos 4 canales, la tarjeta de sonido es capaz de emitir sonido envolvente. Cuantos más canales, con mayor precisión se podrá situar el sonido a nuestro alrededor. Si la tarjeta de sonido es 5.1, quiere decir que es capaz de manejar 5 altavoces satélites (dos delanteros, dos traseros, y uno central que se coloca justo delante del oyente) y un subwoofer (específico para graves, se puede colocar en cualquier punto de la habitación).

 

Puertos USB

Los puertos USB son puertos especiales de comunicaciones, donde se pueden conectar dispositivos, como ratones, teclados, memorias externas de almacenamiento, etc… A día de hoy existen puertos USB de dos estándares: estándar 2.0, y estándar 3.0. El estándar 3.0 contempla puertos USB de alta velocidad. Para que trabaje a alta velocidad, también necesitamos que el dispositivo que conectemos sea de alta velocidad. Si conectamos un dispositivo, por ejemplo, un disco duro, que cumple con el estándar 2.0, en un puerto con estándar 3.0, trabajará a la velocidad de 2.0.

 

Puertos Firewire o 1394

Son un tipo especial de puerto de comunicaciones, que a día de hoy están casi en desuso, aunque algunos ordenadores los siguen incorporándolos. De aspecto es similar a un puerto USB, aunque tiene 2 esquinas recortadas. En la foto, es el conector que está más a la izquierda. Es un puerto que se utiliza casi exclusivamente para la transmisión de video digital. Ha quedado desbancado y descartado a raíz de la aparición del USB 3.0.

 

Puertos eSATA

Son un tipo de puerto de comunicaciones que permite la conexión de discos duros externos de tipo eSATA. Es un puerto de alta velocidad, que también está tendiendo a quedarse desbancado a raíz de la aparición del USB 3.0.

 

Ranuras PCMCIA o Express Card

Son tipos de ranuras de expansión que se utilizan en portátiles para poder conectar algunos dispositivos. Existen tarjetas sintonizadoras express card, tarjetas de sonido express card… etc Digamos que nos permiten darle al portátil funcionalidades que no tiene, mediante la conexión de dispositivos a través de esta ranura.

 

Unidades Ópticas: CD, DVD, BluRay

Permiten el uso de discos de tipo CD, DVD o Bluray. Son compatibles hacia atrás en este orden, es decir, una unidad BluRay nos permitirá trabajar con DVDs y CDs. Según el tipo de ordenador (más bien la gama), las unidades pueden ser sólo lectoras, o lectoras y grabadoras. Lo normal es que traigan una grabadora de DVD y, si acaso, un lector de BluRay. En ordenadores de gamas altas, ya se está empezando a ver grabadoras de BluRay.

 

Bluetooth

Es un sistema de comunicaciones inalámbricas con dispositivos externos que también dispongan de dicha característica. Existen ratones y teclados bluetooth, auriculares bluetooth, y la estrella de las comunicaciones bluetooth, los móviles. Si nuestro ordenador dispone de adaptador bluetooth, podremos comunicar con dichos dispositivos de forma inalámbrica.

 

Pantalla

Es la encargada de mostrarnos la información del ordenador. A día de hoy, hay 3 aspectos básicos que debemos tener en cuenta:

  • Tamaño: para dar esta medida, se tiene en cuenta el tamaño de la diagonal de la pantalla, y se expresa en pulgadas. Es decir, si nos dicen que la pantalla es de 17 pulgadas, quiere decir que entre la esquina inferior izquierda y la superior derecha, hay 17” (1 pulgada = 2,54 cm)
  • Resolución: es el número de puntos que tiene, en horizontal y en vertical. Cuanto mayor sea la resolución, mayor definición tendrá. Si nos dicen que la pantalla es de 1440x900, quiere decir que tiene 1440 puntos (o pixeles) en horizontal, y 900 en vertical.
  • Tecnología lumínica: las pantallas tienen una luz trasera para que podamos ver la información. Esta luz viene de una lámpara, que puede ser un tubo fluorescente (como el tubo fluorescente de la luz de la cocina), o puede ser una tira de LEDs. Las pantallas LED son mucho más finas, y tienen un consumo menor.

Empiezan ya a verse y extenderse, sobre todo a raíz de la aparición de Windows 8, las pantallas con superficie táctil. Este también es un factor a tener en cuenta a la hora de adquirir el nuevo ordenador.

 

Memoria Caché

No es un tipo de componente del ordenador por sí mismo, pero lo incluyo aquí porque es un concepto que se oye muy a menudo en informática, y es interesante tener claro para qué vale. Es un tipo de memoria que incluyen muchos dispositivos. No todos los componentes de un ordenador trabajan a la misma velocidad. En muchas ocasiones ocurre que un componente más veloz tiene que comunicarse con otro menos veloz. Si el primer componente sólo puede hacer una cosa en cada momento, tendría que esperar a que el segundo termine de recoger todos los datos para poder pasar a hacer otra cosa.

Para evitar esto, se crearon las memorias caché. Una memoria caché es una memoria temporal intermedia donde se almacenan datos. De esta forma, nuestro teórico primer componente, en vez de mandarle los datos directamente al segundo, lo que hace es depositarlos en su memoria caché. Así, el primero puede volcarle todos los datos al segundo a alta velocidad, y ponerse a hacer otra cosa mientras el segundo procesa los datos a su ritmo.

Un ejemplo típico es la memoria caché de los discos duros. Un disco duro es un dispositivo extremadamente lento comparado con las velocidades que se manejan a día de hoy en el resto de componentes del ordenador. Cuando tienen que enviarle órdenes, el disco duro las almacena en su memoria caché, y así no ralentiza el trabajo del resto de sus compañeros.