¿Cómo funciona Internet? (I)

Monográfico
¿Cómo funciona Internet?
Capítulo 1 - ¿Cómo funciona Internet? (I)
Capítulo 2 - ¿Cómo funciona Internet? (II)
Capítulo 3 - ¿Cómo funciona Internet? (III)

El día 17 de Mayo se celebró el Día Internacional de Internet. Dicha celebración tiene como objetivo el impulso de la Sociedad de la Información, y la culturización tecnológica de la población. Pero resulta curioso que ante la pregunta "¿Qué es Internet?", todo el mundo tiene una idea aproximada, pero nadie sabe dar una respuesta clara y concisa. Por eso me he decidido a publicar este artículo, que espero que clarifique todos los aspectos básicos.

Y... ¿qué es Internet?

Buena pregunta. Internet no es ni Facebook, ni Google, ni Hotmail. Internet como tal es una red compuesta por redes de ordenadores. Un montón de ordenadores conectados entre sí, transmitiendo información entre ellos. Si queremos ir por el libro, podemos tirar una vez más de wikipedia:

Internet es un conjunto descentralizado de redes de comunicación interconectadas que utilizan la familia de protocolos TCP/IP, garantizando que las redes físicas heterogéneas que la componen funcionen como una red lógica única, de alcance mundial.

¿Quiere esto decir que mi ordenador de casa, con el que me dedico a plantar cebollas en la granja de Facebook, pertenece a la misma red que un ordenador de la NASA? Pues... en cierto modo, sí.

Primer palabro extraño: protocolo

Es fácil de entender. Hoy en día hay protocolos para todo. Hasta para cambiar una rueda al coche cuando se nos pincha en la carretera: parar en el arcén, poner las luces de emergencia, ponernos el chaleco reflectante, poner los triángulos de señalización, etc... Pues hablando de Internet, se dice que un protocolo es un conjunto de reglas y normas que permiten la comunicación entre 2 o más sistemas. Podemos asemejar un protocolo a un lenguaje que los sistemas emplean para poder hablar entre ellos.

Un poco de historia

Allá por la década de los 60, la agencia ARPA, perteneciente (cómo no) al Departamento de Defensa de los Estados Unidos, se vio en la necesidad de interconectar los ordenadores de sus distintos departamentos, para poder compartir de forma sencilla tanto la información como los recursos. Necesitaban además, que dicha comunicación fuese lo más fiable posible, de forma que, aunque se dañase alguno de esos nodos, el resto de la red pudiese seguir funcionando sin problemas. Fue entonces cuando se creó Arpanet.

A esta red inicial, se fueron incorporando poco a poco universidades y centros de investigación, y su uso empezó a abrirse al público general, hasta llegar a lo que hoy en día conocemos como Internet. Asi, Internet hoy en día es un conjunto de ordenadores y nodos que forman una estructura en forma de malla

¿Y cómo funciona? Idea general

La explicación que voy a dar, es una descripción extremadamente simplificada de lo que ocurre realmente. Esto lo hago para que su comprensión sea sencilla para cualquiera que lea este artículo. Muchos conceptos también van a verse muy simplificados, y quizás no se correspondan en su totalidad con la realidad desde el punto de vista técnico, aunque la visión global será la correcta.

Cada nodo o punto de esa malla que conforma Internet está identificado con una dirección denominada dirección IP. Probablemente lo hayas visto en más de un sitio, son 4 números entre 1 y 254 separados por puntos (aunque esto ya está cambiando, pero eso ya excede al propósito de este documento). Un ejemplo de dirección IP sería 201.45.96.143. Para simplificarlo, vamos a nombrar cada ordenador de nuestra pequeña Internet con un número entre el 1 y el 18.

En este esquema, los ordenadores 1, 4 y 5 pertenecen a una misma red, identificada por el nodo A. Los ordenadores 2, 6, 7, 9 y 10 están conectados a la red B. Los ordenadores 8, 12, 13 y 16 a la red C, y los ordenadores 14, 17, 18 y 11 a la red D. Los ordenadores 3 y 15 no están conectados directamente a ninguna red, sino que están conectados a otros ordenadores, que a su vez se encargan de conectarlos a las redes B y D. Y por último, las redes A, B, C y D están interconectadas entre sí. Internet, a una escala mucho mayor, es así. Redes (como la A, B, C y D) conectadas entre sí, con ordenadores que a su vez pueden estar conectados a otros ordenadores.

Buscando el camino más adecuado

Internet está preparada para que los datos lleguen desde el origen hasta su destino por el camino más rápido disponible. Si un nodo se cae momentaneamente, los datos automáticamente se reencaminan a través de otra ruta.

Ojo al término ruta. El router que tienes en casa se llama así precisamente por ese motivo: se encarga de transmitir la información que sale de tu ordenador, buscando esa ruta más rápida hacia el primer nodo disponible.

Supongamos que tenemos que enviar un dato desde el ordenador 3 hasta el ordenador 8. El camino más corto es PC3 - PC7 - Nodo B - Nodo C - PC8, indicado por la ruta roja.

Pero, ¿qué pasa si el enlace entre PC3 y PC7 se cae momentaneamente? Los datos tienen que buscar otro camino. Y no tienen más remedio que ir hacia el PC11. Pero cuando llega a PC11, Internet se da cuenta de que el enlace entre 11 y D está saturado, siendo la ruta más rápida a través de PC15... pues en ese caso irá hacia PC15. Finalmente, la ruta se puede acabar volviendo tan compleja como la ruta verde, dependiendo de la disponibilidad y la saturación de las lineas.

En conclusión, los datos a través de Internet pueden viajar por distintos caminos entre el emisor y el receptor. Si yo hago una búsqueda en Google, vivo en Madrid y contamos con que los servidores de Google están en California, al enviar la información que solicito, puede ir a través del cable submarino por el Océano Atlántico, pero la respuesta de Google con la información solicitada puede venir a través de Rusia. Es la propia Internet, mediante el uso del protocolo TCP/IP, quien se encarga de buscar el mejor camino.

Y para que quienes se saturen ahora mismo no seáis vosotros, voy a cortar aquí el artículo, para seguir otro día. Hasta ahora hemos visto qué es Internet y qué camino sigue la información que circula por ella. En la próxima entrega, veremos cómo viaja esa información, y qué información viaja, y cosas como qué quiere decir eso de HTTP:// o de dónde vienen las WWW que hay en las direcciones de las páginas web que visitamos.

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